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Forja el acero la economía moderna

15 de mayo de 2024.- Para Keith Johnson, reportero de Foreign Policy especializado en geoeconomía y energía, el acero es el constructor de la economía moderna, y puede ser su salvador.

A mediados de marzo, el presidente estadounidense, Joe Biden, finalmente dijo lo que había estado deseando decir desde el principio: no está en absoluto interesado en la propuesta de adquisición de US Steel, con sede en Pittsburgh, por $14,000 millones de dólares por parte de un rival japonés, Nippon Steel.

Lo había insinuado cuando el acuerdo se anunció por primera vez a finales del año pasado, haciendo un elogio al papel del acero en la victoria de la Segunda Guerra Mundial y en la construcción de los Estados Unidos en los que creció. El presidente de Scranton, Pensilvania, no iba a abandonar a los trabajadores siderúrgicos… o, más concretamente, ser visto como un abandono de ellos, en un año electoral.

“Les dije a nuestros trabajadores siderúrgicos que los respaldaba, y lo dije en serio”, dijo Biden , apaciguando las preocupaciones de los empleados de US Steel que se han opuesto sistemáticamente a la adquisición. La administración Biden está examinando la adquisición propuesta según los procedimientos estándar, pero completamente opacos, del Comité de Inversión Extranjera en Estados Unidos, y un fallo final podría llegar después de las elecciones. El rival de Biden se preocupa menos por las sutilezas procesales. “Lo bloquearía instantáneamente. Absolutamente”, dijo el expresidente Donald Trump en enero.

Curiosamente, unos días después de la declaración de marzo de Biden, su administración dio a conocer un plan de $6,000 millones de dólares para ayudar a descarbonizar las industrias de uso intensivo de energía, incluida la del acero. Una mayor descarbonización del acero, uno de los principales contribuyentes a las emisiones globales de gases de efecto invernadero, es una de las primeras cosas que Nippon Steel destacó al presentar su oferta pública de adquisición el año pasado, y US Steel, a través de adquisiciones recientes, ya está en el mismo camino, invirtiendo miles de millones de dólares en tecnología avanzada. miniacerías que utilizan nueva tecnología (y menos trabajadores) para fabricar acero más limpio.

Pero los sindicatos, a quienes les gustan los altos hornos de carbón, anticuados y que requieren mucha mano de obra, ven las cosas de otra manera. Las acerías más antiguas requieren más trabajadores para fabricar la misma cantidad de acero, y esos trabajadores pagan cuotas sindicales; las miniacerías más nuevas requieren menos gente y generalmente no están sindicalizadas. David McCall, presidente de United Steelworkers, el sindicato industrial más grande de América del Norte, dijo a Bloomberg News en abril que, en palabras de los autores, «asegurar inversiones específicas que aseguren otra generación de vida en los altos hornos» es lo que le importa al sindicato. , no quién es el propietario de US Steel.

Esa batalla entre el pasado y el futuro se desarrolla en lugares como Gary, Indiana. Gary Works, la planta siderúrgica más grande de Estados Unidos y la joya oxidada de la cartera de US Steel, ha estado produciendo enormes volúmenes de acero desde sus gigantescos hornos durante más de un siglo. La fábrica produce más acero que todo el Reino Unido y todos los países excepto 20. Pero lo hace más sucio que la mayoría.

Los imperativos en competencia de mantener las plantas antiguas en funcionamiento (mantener a raya a los sindicatos) y hacer arreglos ambientales cosméticos (para apaciguar a la administración y a los inversores) explican por qué US Steel anunció en abril un programa de prueba limitado para capturar las emisiones de carbono en Gary Works. El problema es que el sistema eliminaría, en el mejor de los casos, el 0.5% de las emisiones anuales de la planta y no tocaría el resto de lo que sale de las chimeneas. Hay varios caminos hacia el acero verde; este, por ahora, no es uno de ellos.

«Este es el mayor emisor individual de Indiana, y eso es mucho decir», dijo Ben Inskeep, director de programas de Citizens Action Coalition, el grupo de defensa ambiental más grande de Indiana. El coque, un subproducto del carbón utilizado en la fabricación tradicional de acero, contamina el aire local en Gary hasta un punto que alarma incluso a los británicos. “Nos preocupa que mantengan abierto el alto horno bloqueando esta ruta de captura de carbono”, dijo Inskeep. Preferiría un cambio total hacia tecnologías más nuevas que utilicen electricidad, no carbón, para fabricar acero.

«Nuestra visión del acero sostenible beneficiará ante todo a los trabajadores que respiran esto día tras día», afirmó.

El acero no invade los titulares como lo hacen los metales de moda como el litio o el cobalto, y no monopoliza la atención ni siquiera las políticas como lo hacen los semiconductores. Pero no hay nada más central para el mundo moderno: ni para el mundo material, ni para la transición verde, y ciertamente tampoco para el nacionalismo comercial y económico.

El acero sostiene rascacielos y acuerdos comerciales entre Estados Unidos y Europa. Hace que las turbinas eólicas sean altas, los autos nuevos elegantes y los viejos políticos se sientan nostálgicos. Es a la vez una reliquia del siglo XIX y la piedra angular del siguiente. Y es allí donde el comercio, la política industrial, el poder nacional y la revolución climática entran en batalla.

Los trabajadores almorzando en 1932 sobre una viga de acero en el piso 69 del edificio RCA que pronto se completará (ahora 30 Rockefeller Plaza) en Manhattan son icónicos por derecho propio, pero el lugar donde están sentados lo es aún más. . El acero hizo posibles los rascacielos porque es más resistente y liviano que el hierro, que fue la base de la primera fase de la Revolución Industrial.

Hoy en día, el mundo produce más acero cada año, casi 2,000 millones de toneladas métricas, que durante todo el siglo XIX; La curva de crecimiento de la producción de acero en este siglo es casi vertical, y la producción mundial se duplicó con creces apenas desde 2000. Y a pesar de una breve desaceleración en el crecimiento de la producción mundial en los últimos años después de la pandemia de COVID-19 y gracias a un persistente exceso de capacidad, la producción de acero solo crecerá. seguirá creciendo, a medida que el apetito por nuevos automóviles, nuevas plantas de energía y nuevos edificios continúa a buen ritmo.

Incluso mientras históricas siderúrgicas europeas como ThyssenKrupp reducen su producción para luchar contra las importaciones asiáticas baratas, India planea duplicar su producción de acero a 300 millones de toneladas métricas al año para finales de la década. Eso equivale a sumar toda la producción de acero de Japón y Estados Unidos (el tercer y cuarto mayor productor del mundo, respectivamente) en sólo los próximos cinco años. China, que ya produce alrededor de la mitad del acero del mundo, está gastando decenas de miles de millones de dólares para construir nuevas acerías alimentadas con carbón, a pesar de sus propios problemas de exceso de capacidad.

El acero, que es básicamente hierro mezclado con un poco de carbono para hacerlo más resistente y maleable, se comercializa en cantidades artesanales desde hace siglos: las famosas espadas samuráis y las hojas de acero de Damasco se fabricaban a mano con acero de alta calidad. Pero la producción a escala industrial comenzó a mediados del siglo XIX con el innovador proceso de Henry Bessemer para convertir arrabio en acero fundido a bajo costo. La avalancha de acero asequible permitió el surgimiento de los ferrocarriles y, después de algunos retoques más técnicos, el acero estructural que atravesó ríos y se elevó hacia el cielo.

La mayoría de las plantas siderúrgicas del mundo hoy en día operan un alto horno que utiliza coque pulverizado para convertir arrabio en acero, esencialmente descendientes más avanzados de las primeras plantas de Bessemer en la Inglaterra victoriana. Hoy en día, las plantas más innovadoras utilizan electricidad para transformar la chatarra en acero, una manera de producir el metal que consume menos carbono pero que requiere suministros listos de electricidad y chatarra a precios asequibles.

De cualquier manera, los usos son infinitos, literalmente, ya que el acero es infinitamente reciclable. Un automóvil típico utiliza casi una tonelada métrica de acero. Para un kilómetro de doble vía de alta velocidad se necesitan 240 toneladas de acero. Una turbina eólica utiliza alrededor de 900 toneladas métricas.

«En su forma más básica, prácticamente toda la infraestructura principal, edificios, puentes, sistemas de energía, suministro de agua, todo esto está construido con acero», dijo Kevin Dempsey, presidente y director ejecutivo del American Iron and Steel Institute, un Asociación de Comercio. «Entonces, lo que necesitamos para vivir, movernos y realizar nuestros trabajos digitales todavía requiere mucho acero y aún más en el futuro».

Pero el acero también es fundamental para el problema del cambio climático y representa alrededor del 8% de las emisiones globales de dióxido de carbono. Esto se debe principalmente a que la gran mayoría de las acerías del mundo son del tipo antiguo de alto horno y horno básico de oxígeno, como el que está recibiendo una nueva vida en Gary o las docenas que se están construyendo en China e India. Estos emiten alrededor de 2.2 toneladas métricas de dióxido de carbono por cada tonelada métrica de acero producida. (El mundo produce alrededor de 1,900 millones de toneladas métricas de acero al año).

Al igual que los desagradables impactos ambientales del cemento, el otro material poco atractivo pero absolutamente omnipresente del mundo moderno, la huella climática del acero se consideró durante mucho tiempo prácticamente insoluble; Todo el proceso implica enormes cantidades de carbón y calor. Pero a diferencia del cemento , la mayor parte de las emisiones de carbono del acero en realidad no se incorporan. Los tipos secundarios de fabricación de acero, especialmente la fusión de chatarra con arcos eléctricos de alta resistencia, pueden reducir las emisiones de carbono por tonelada métrica de acero en aproximadamente un 60 por ciento o más. Técnicas aún más avanzadas que se están desarrollando para limpiar la parte de reducción de hierro de la fabricación de acero mediante el uso de hidrógeno prometen un acero aún más ecológico en el futuro.

«Ha habido muchos avances porque hay mucha demanda de acero ecológico desde la construcción, desde la industria automotriz», dijo Julia Attwood, especialista en descarbonización industrial de BloombergNEF, una firma de investigación y análisis. «Todos necesitan hacer las cosas más ecológicas, y eso es lo que impulsó el acero».

Se habla mucho estos días sobre los planes gubernamentales y corporativos para descarbonizar la industria pesada, especialmente el acero, dado lo central que es para la economía real y la que los políticos desde Scranton hasta Shanghai imaginan que deben proteger. La administración Biden está invirtiendo miles de millones de dólares en solucionar el problema. La Unión Europea tiene un plan REPowerEU que pretende limpiar el acero, al menos un poco. Nippon Steel, cuando no está ocupada con su estancada oferta pública de adquisición, pretende descarbonizar sus operaciones en varios continentes. Incluso las siderúrgicas en retirada, como ThyssenKrupp, están gastando dinero en tecnologías de próxima generación para garantizar que el acero que todavía producen sea más ecológico que el anterior.

El impulso por el acero verde no se debe sólo a que el sector representa casi una décima parte de las emisiones globales. También se debe a que el acero sustentará casi todo lo que permitirá la transición total hacia tecnologías más limpias y ecológicas: carrocerías y trenes de potencia eléctricos livianos, nuevas turbinas eólicas masivas, paneles de energía solar y plantas de energía nuclear avanzadas. Las empresas que están apostando su futuro a fabricar productos para un futuro libre de carbono no pueden construirlo con equipos de un pasado recubierto de carbono.

«Vamos a necesitar mucho más acero si logramos avanzar hacia una revolución de la energía verde, en términos de energía eólica, solar, nuclear, gas natural, lo que sea; eso es mucho acero», dijo Dempsey.

A principios de 2016, los ejecutivos de la siderúrgica sueca SSAB se enfrentaron a una decisión difícil: gastar unos cientos de millones de dólares para darle nueva vida a una operación de acero de alto horno existente en Oxelosund, una acería no lejos de Estocolmo, o gastar unos cientos millones más y optar por algo completamente diferente.

«Tuvimos que reinvertir en Oxelosund, una enorme fuente de emisiones de carbono, así que en lugar de hacer eso, dijimos: ‘Miremos a Estados Unidos y las miniacerías y consideremos hacer algo similar aquí'», dijo Martin Lindqvist, presidente saliente de SSAB y CEO. Las operaciones de SSAB en Estados Unidos tenían experiencia con hornos de arco eléctrico, que son mucho más comunes en Estados Unidos que en Europa.

Casi al mismo tiempo, SSAB se había asociado con la minera LKAB y la empresa energética Vattenfall para utilizar electricidad e hidrógeno libres de fósiles para producir hierro virgen sin emisiones de carbono para alimentar una acería. En 2020, las tres empresas tenían una planta piloto que comenzaba a producir pequeñas cantidades de hierro esponjoso libre de fósiles.

Con eso en la mano, SSAB decidió reformar más de una sola planta ; la idea era rehacer toda la industria siderúrgica nórdica convirtiendo los viejos altos hornos en hornos de arco eléctrico más modernos. Una tras otra, la compañía está transformando sus viejas y humeantes acerías en plantas más elegantes, alimentadas eléctricamente y mucho más ecológicas. Precisamente en abril de este año, SSAB anunció que estaba avanzando más rápido de lo previsto para transformar la gran planta de Lulea , en el norte de Suecia, en operaciones exclusivamente de arco eléctrico. Cuando se completen las conversiones de las acerías, se reducirán las emisiones nacionales de dióxido de carbono de Suecia en un 10 por ciento.

El objetivo es producir acero totalmente libre de fósiles en Oxelosund para 2026 y en toda la empresa para 2030. Sólo mantener operativas las plantas existentes durante otra década habría costado más de 2.000 millones de dólares. Por unos $4,800 millones de dólares, SSAB está creando una planta que producirá más acero, con una mejor combinación de productos y casi sin emisiones.

«Es una obviedad», dijo Lindqvist. “Tiene sentido comercial. Los clientes están muy interesados”.

Cuando se trata de acero verde, la demanda es realmente muy fuerte. SSAB empezó a trabajar con el fabricante de automóviles Volvo y más tarde con Mercedes-Benz ; Ambos quieren empezar a introducir acero limpio en sus coches. Otras industrias que están bajo presión para limpiar sus productos también están clamando cada vez más por un acero más limpio, como la industria de la construcción, dijo Lindqvist. SSAB recibe cierta ayuda estatal para su innovador proyecto de hierro libre de fósiles de Suecia y quizás pronto de Estados Unidos, pero la compañía insiste en que la transformación del acero responde a una necesidad del mercado.

«Lo que vemos ahora es una demanda muy fuerte, a pesar de que el acero chino está disponible a precios bajos», afirmó Lindqvist. «La política y las políticas son muy útiles, pero al final, esto estará impulsado por la demanda».

Una de las industrias que exige un acero más limpio es aquella cuya única razón de ser es producir electricidad más limpia: la energía eólica. Después de todo, no le irá muy bien seguir construyendo nuevas turbinas eólicas con cientos de toneladas métricas de acero hechas de coque y humo.

El año pasado, Siemens Gamesa Renewable Energy, una empresa líder en energía eólica, lanzó GreenerTower , una turbina eólica que utiliza acero con un tercio de la huella de carbono de las torres tradicionales, y rápidamente consiguió su primer cliente, un parque eólico marino danés de la eléctrica alemana. RWE. Siemens Gamesa obtiene el acero de la siderúrgica alemana Salzgitter AG, utilizando hornos de arco eléctrico alimentados por energía eólica marina.

¿Debería Biden bloquear la oferta pública de adquisición japonesa de acero estadounidense?

Los críticos citan la seguridad nacional, pero las preocupaciones políticas podrían ser el verdadero problema.

Una ilustración sobre política industrial muestra a un trabajador de una fábrica con casco mirando tres cintas transportadoras, una con las estrellas amarillas de China y las otras con estrellas blancas sobre cintas transportadoras azules de Estados Unidos.

La inestable política industrial de Estados Unidos puede aprender de China

Las experiencias de Beijing son una hoja de ruta tanto para oportunidades como para trampas.

«Si me hubieran preguntado hace un año, hace 18 meses, habría dicho que antes de 2030 no habrá mucho acero verde disponible», dijo Maximilian Schnippering, director de sostenibilidad de Siemens Gamesa. «Pero en el último año las cosas se han acelerado mucho».

Otros fabricantes de turbinas, como la danesa Vestas, ofrecen sus propias torres fabricadas con acero ecológico. Orsted, una empresa danesa de energía limpia que se asocia con Vestas en proyectos de sostenibilidad, acaba de recibir el primer envío de acero más pesado con bajas emisiones de carbono para utilizarlo en los cimientos de turbinas eólicas marinas. GE Vernova va directamente a la fuente, proporcionando nuevas tecnologías de gestión de energía para que los fabricantes de acero manejen las cargas fluctuantes de electricidad que vienen con la conversión a hornos de arco eléctrico. Siemens Gamesa ahora está estudiando cómo reciclar las torres de sus propias turbinas eólicas para obtener la chatarra que tanto necesita para alimentar molinos más limpios y cómo abastecer el resto del acero que necesita una turbina con acero más limpio y ecológico.

«Creo que en el transcurso de los próximos dos o tres años veremos cadenas de suministro bastante ecológicas disponibles», dijo Schnippering. «Soy mucho más optimista en cuanto a que las cosas irán más rápido».

No se trata sólo de suecos, daneses y otros europeos frondosos. SSAB tuvo la idea de ecologizar todas sus operaciones a partir de las experiencias de su división estadounidense. Esto se debe a que Estados Unidos es uno de los países productores de acero más ecológicos del mundo, especialmente en sus miniacerías eléctricas más nuevas. Poco más de dos tercios de la capacidad de producción de acero de Estados Unidos utiliza hornos de arco eléctrico, y aproximadamente el tercio restante utiliza el tipo antiguo. A nivel mundial, las proporciones se invierten: China y la India, en particular, apuestan por formas tradicionales de producción de acero para apuntalar sus ambiciosas expansiones.

Una tonelada métrica de acero estadounidense fabricada con hornos de arco eléctrico produce alrededor de 600 kilogramos de dióxido de carbono; incluso las plantas más avanzadas de China producen más del doble. Pero la gran mayoría de las plantas siderúrgicas de China (y de la India) son viejos altos hornos, que emiten alrededor de cuatro veces más carbono que el acero estadounidense más limpio (y también más que las antiguas plantas siderúrgicas estadounidenses).

«Estados Unidos tiene una de las intensidades de carbono más bajas debido a los hornos de arco eléctrico», dijo Attwood de BloombergNEF. Incluso sin esperar nuevos avances en hidrógeno y otras alternativas cercanas a cero, dijo, la opción más consciente desde el punto de vista ambiental para la mayor parte de la producción de acero es utilizar acero reciclado y hornos de arco eléctrico, especialmente ahora que los países de todo el mundo se esfuerzan por cumplir objetivos climáticos ambiciosos.

«Para llegar al cero neto, todo el mundo tiene que descarbonizarse, por lo que se acerca el momento del acero», dijo.

US Steel, a pesar de todas las críticas que pueda recibir de los defensores del medio ambiente por su continua operación de altos hornos anticuados, está avanzando firmemente en esa dirección. Entre 2019 y 2021, antes de convertirse en objetivo de adquisición por derecho propio, gastó alrededor de $1,500 millones de dólares para adquirir Big River Steel, un operador de miniacerías que gestiona una de las plantas siderúrgicas más avanzadas de Estados Unidos. US Steel está invirtiendo $3,000 millones de dólares para construir otra miniacería eléctrica de última generación en las cercanías. Dos piedras angulares del nuevo discurso de US Steel son grados de acero más limpios y avanzados que atienden a clientes conscientes del medio ambiente y aceros especiales para los sectores de electricidad y vehículos eléctricos. El cambio hacia lo verde, que Nippon Steel quiere llevar aún más lejos, es uno de los argumentos de venta de las empresas para la estancada adquisición transfronteriza.

Si Estados Unidos, que sigue siendo el cuarto productor de acero del mundo, puede inclinarse tanto hacia las fábricas de arco eléctrico avanzadas, ¿por qué no pueden hacerlo todos? ¿Por qué la mayor parte de la capacidad siderúrgica mundial del mañana sigue recurriendo a un manual escrito esencialmente en el siglo XIX?

En primer lugar, las miniacerías eléctricas, que se alimentan en gran medida con chatarra, todavía no pueden producir todos los grados de acero que requiere la industria. «La chatarra tiene residuos que pueden tener un impacto perjudicial», dijo Dempsey, del Instituto Americano del Hierro y el Acero. «Para grados más avanzados, para automóviles, la chapa, es donde se necesita un mayor contenido de hierro virgen» de las acerías tradicionales e integradas, añadió.

No todos los países tienen acceso a abundante chatarra como la que se encuentra en el mercado estadounidense; Schnippering de Siemens Gamesa predice que habrá una lucha en toda la industria por conseguir suficiente chatarra para alimentar los hornos de arco eléctrico que producen acero más limpio. Los planes de la India para construir hornos de acero avanzados pueden verse limitados por el deseo de la UE de mantener una mayor parte de su chatarra en casa para impulsar su propia descarbonización.

Tampoco todos los países tienen acceso a electricidad confiable y asequible para alimentar los molinos de nueva generación. La planta de Big River en Arkansas utiliza el equivalente a 176 megavatios de electricidad (1% de la capacidad de generación instalada de todo el estado) para hacer funcionar su horno, y una empresa de servicios públicos local está construyendo una enorme granja solar al lado solo para proporcionar energía limpia al molino.

Pero Estados Unidos tiene todas esas ventajas técnicas y un campo de juego amigable en lo que respecta al comercio internacional. La administración Biden ha mantenido la mayoría de los aranceles que Trump impuso a las importaciones de acero, aparentemente por motivos de seguridad nacional, invocando la disposición de la Sección 232 de la ley comercial estadounidense para imponer aranceles a importaciones amenazantes. Los expertos en comercio de entonces y ahora, así como los veteranos de la industria de defensa , coinciden en gran medida en que la medida tenía que ver con todo menos con la seguridad nacional. La industria del acero puede reimaginar esos aranceles como una medida ambiental ahora que la descarbonización del acero está de moda.

«Se quiere incentivar la producción de acero limpio en Estados Unidos, y la mayor amenaza es la amenaza del acero barato pero sucio que [otros países] están fabricando en las mismas viejas acerías que construyeron hace 30 años», dijo Dempsey. Incluso sugirió la idea de un impuesto de ajuste fronterizo para penalizar las importaciones intensivas en carbono, lo que haría más competitivo el acero estadounidense, más limpio (pero más caro).

No es sólo una fantasía de la industria siderúrgica. En mayo, Biden triplicó los aranceles sobre las importaciones de acero chino (aunque China exporta poco acero a Estados Unidos de todos modos) y presentó la medida como una forma de proteger a los trabajadores estadounidenses de las importaciones chinas que generan altas emisiones. «Las políticas y subsidios de China para sus industrias nacionales de acero y aluminio significan que los productos estadounidenses de alta calidad y bajas emisiones se ven debilitados por alternativas chinas artificialmente de bajo precio producidas con mayores emisiones», dijo la Casa Blanca en un comunicado.

Y la administración ahora está hablando de utilizar aún más aranceles en el futuro, no por motivos de seguridad nacional cuestionables sino como una medida contra el cambio climático. Esa misma noción ha estado en el centro de más de dos años de negociaciones estancadas con Europa sobre un nuevo club de países ricos de productores de acero limpio.

En abril, el nuevo enviado climático de la administración Biden, John Podesta, sugirió que Estados Unidos podría estar abierto a algún tipo de ajuste fronterizo de carbono , una forma elegante de decir nuevos aranceles sobre productos viejos y sucios. La secretaria del Tesoro, Janet Yellen, que ha hablado abiertamente de una avalancha de productos chinos baratos que amenazan la manufactura estadounidense, ha planteado ideas similares. Mientras tanto, Biden ha estado promoviendo un plan “Compre Estados Unidos” para asegurarse de que las enormes inversiones de su administración en nueva infraestructura se construyan con acero y hierro estadounidenses.

Entre los nuevos aranceles y el viejo nacionalismo económico, el acero se ha vuelto tan central para la campaña de reelección de Biden en el Rust Belt como lo es para el mundo moderno y la transición verde. Pero, ¿cómo es posible que una industria nacional que ahora emplea a apenas 80,000 personas llegue a dominar por completo la política comercial estadounidense?

En medio del debate político periódico sobre aranceles versus libre comercio, el jefe de la mayor compañía siderúrgica de Estados Unidos intervino públicamente con una predecible defensa de aranceles estrictos para proteger el acero estadounidense de la competencia de las importaciones, especialmente de Europa. Reconoció que la industria siderúrgica estadounidense era una de las más fuertes del mundo, pero instó a los legisladores a mantener los aranceles de todos modos, para su negocio y algunos otros sectores mimados. «Es mucho mejor continuar con la protección, aunque sea un poco más alta de lo realmente necesario, que correr el riesgo de paralizar cualquier rama» de la industria, afirmó.

Ese argumento, tan antiguo como la economía política estadounidense, fue derribado risueñamente en testimonios posteriores ante el Congreso. “Nosotros, los hombres del acero, ya no necesitamos protección. La protección ahora sólo puede generar una grave injusticia para el consumidor”, dijo el testigo a los legisladores .

No hay nada inusual en ese debate; es el mismo que hace estragos ahora entre la Casa Blanca, el Congreso, los negociadores comerciales y los bufetes de abogados de zapatos blancos. Lo único extraño fue que ambos argumentos procedían del mismo hombre: Andrew Carnegie, primero en 1890 como jefe del imperio que se convertiría en US Steel y varios años más tarde como filántropo retirado y menos interesado.

La cuestión de la protección comercial especial para el acero no es, por supuesto, algo exclusivo de Biden o Trump , aunque ambos la han convertido en una parte central de su mensaje de nacionalismo económico. El ex presidente estadounidense George W. Bush también aumentó los aranceles sobre el acero para atraer votos, al igual que la mayoría de los presidentes que le precedieron inmediatamente. La cosa se remonta más atrás: las décadas posteriores a la Guerra Civil fueron el sueño de un proteccionista y el acero obtuvo los mayores beneficios. El proteccionismo estadounidense para el acero, de una manera muy real, se remonta incluso más atrás que la propia invención de la fabricación moderna de acero: el Informe sobre Manufacturas de 1791 del Secretario del Tesoro, Alexander Hamilton, inmediatamente sentó las bases para más de dos siglos de aranceles para promover la industria estadounidense.

«La industria del acero no ha tenido reparos en utilizar su peso histórico y su geografía, al estar ubicada en muchos lugares electoralmente importantes, para presionar por protección», dijo Scott Lincicome, experto en comercio del Instituto Cato. El otrora y quizás futuro negociador comercial de Trump, Robert Lighthizer , es el decano de los proteccionistas de la industria siderúrgica, y ha perseguido esos objetivos como abogado de la industria durante décadas, impulsó los aranceles como representante comercial durante el mandato de Trump y propuso aún más para la próxima vez.

“En términos de uso de las leyes comerciales en su beneficio, el acero es probablemente el ejemplo número uno”, dijo Lincicome, quien pasó dos décadas practicando el derecho comercial internacional.

La industria siderúrgica estadounidense emplea alrededor del 0,05 por ciento de la fuerza laboral no agrícola del país ; sin embargo, argumentó Lincicome, “el acero se ha apropiado de la política comercial estadounidense. No se trata sólo de los aranceles de la Sección 232. No se trata sólo de las regulaciones de ‘Compre América’. Es también toda la Organización Mundial del Comercio”.

Uno de los trucos metodológicos favoritos de la industria para asegurar soluciones comerciales favorables (conocido como “ reducción a cero ” en el lenguaje técnico) implica ignorar las importaciones a precios justos y centrarse sólo en importaciones más baratas para justificar aranceles generales. También es un anatema para la Organización Mundial del Comercio (OMC). Así, durante sucesivos gobiernos de ambas partes que se remontan a años atrás, Estados Unidos esencialmente cerró la capacidad de la OMC para resolver disputas comerciales . «Es una locura», dijo Lincicome.

Una industria de chimeneas es tan central en tantas luchas comerciales, no por lo que el acero realmente representa en términos de empleo o incluso en términos económicos, sino por lo que simboliza. Incluso hoy en día, los politólogos tienden a medir el poder nacional contando la producción de acero y hierro de un país, entre otras métricas crudas. El eco histórico del acero –especialmente para los políticos que alcanzaron la mayoría de edad durante el auge industrial de la posguerra en Estados Unidos– es ensordecedor, más aún cuando la producción de acero se concentra en estados políticamente inconstantes.

“US Steel ha sido una empresa siderúrgica estadounidense icónica durante más de un siglo”, dijo Biden cuando se manifestó abiertamente en contra de la adquisición japonesa planeada en marzo, “y es vital que siga siendo una empresa siderúrgica estadounidense que se destaca a nivel nacional”. propiedad y operación”.

Pero incluso los argumentos puramente de seguridad nacional a favor de la santidad del acero fabricado en Estados Unidos (la justificación formal, entonces y ahora, para los aranceles de la era Trump sobre las importaciones de acero que Biden ha mantenido) suenan vacíos. Casi la totalidad del acero fabricado en Estados Unidos tiene otros usos además de tanques, armas y barcos; proteger a toda una industria por el aproximadamente 1 por ciento utilizado con fines de defensa es lo que hace aullar a los expertos en comercio. E incluso en los casos en los que el ejército ha dependido exclusivamente del acero fabricado en Estados Unidos, los resultados no siempre han sido impecables.

Tomemos como ejemplo los submarinos nucleares. Durante décadas, el acero fabricado en Estados Unidos por debajo del estándar fue vendido fraudulentamente a la Marina de EUA y utilizado en submarinos de clase Virginia ; no se reportaron accidentes, pero la Marina sí tuvo que gastar más en mantenimiento. Ahora, como parte de un acuerdo sobre submarinos nucleares con Gran Bretaña y Australia, la Armada probará pequeños lotes de acero especial fabricado en Australia para los submarinos que tendrá que construir en los próximos años. (Gran Bretaña, inventora de la industria siderúrgica moderna, no está en mejor situación: la Royal Navy tiene que obtener del extranjero todo su acero especializado para submarinos y buques de superficie.)

El lugar magnificado que ocupa el acero, ya sea en la imaginación de los políticos, en los cálculos de los asistentes de campaña o en los ingresos por hora de los abogados comerciales, tiene impactos reales que hacen más difícil para Estados Unidos lograr muchas de las cosas que sigue diciendo que quiere lograr.

Emprender la transición hacia un futuro más limpio, con bajas emisiones de carbono y una infraestructura revitalizada. Estados Unidos y Europa han pasado años en desacuerdo sobre los aranceles al acero de Trump y años más disputando sobre lo que se suponía era su reconciliación, una asociación para promover el acero verde y castigar a los productores más sucios, que de todos modos resultan ser sus principales fantasmas comerciales.

Pero las negociaciones sobre esta propuesta de asociación, conocida como Acuerdo Global sobre Acero y Aluminio Sostenibles , se han estancado porque Washington quiere utilizar aranceles generales sobre el acero para proteger toda su producción, incluso de viejos y sucios altos hornos en estados competitivos en el campo de batalla, mientras los europeos siguen intentándolo. simplemente aplicar su actual precio interno del carbono a las importaciones que no pasan la prueba.

«Un arancel general del 25 por ciento sobre las importaciones de casi todos los demás países del mundo no tiene nada que ver con la intensidad de carbono del acero o las regulaciones nacionales», dijo Lincicome. «Es sólo un impuesto».

O tomemos el impulso de Buy America de la administración Biden , que exige hierro y acero fabricados en Estados Unidos para proyectos de infraestructura. El acero estadounidense es mucho más caro que el acero fabricado en Europa, China u otros países (una de las razones por las que los aranceles a las importaciones han sido tan atractivos durante décadas).

«Estados Unidos y algunos otros países están obstaculizando la transición de la infraestructura al exigir que se haga en casa», dijo Gary Clyde Hufbauer del Instituto Peterson de Economía Internacional. “Eso diluye la efectividad de la transición”.

O tomemos la persistente incertidumbre sobre la adquisición de US Steel por parte de Nippon Steel, lo que crearía un gigante global con mucho dinero y grandes ambiciones de acelerar la descarbonización del acero en sus operaciones en el extranjero. De hecho, el nuevo presidente de Nippon Steel proviene del mundo de los hornos de arco eléctrico, no del dominado por los viejos altos hornos, y ha prometido hacer de la descarbonización uno de los principales objetivos de la empresa en el futuro.

O olvídese de todo lo verde y simplemente mire los planes de la administración Biden para revitalizar la fabricación estadounidense de todo tipo. Por muy importante que sea la producción de acero, su uso en toda la economía lo es mucho más, y respalda directamente muchos más empleos y mucha más actividad económica. Ésa es una de las razones por las que los aranceles Trump-Biden fueron y son, en definitiva, un acuerdo tan malo. Aumentaron el costo de los insumos para casi todo y para todos, sólo para beneficiar a unos pocos.

«Básicamente, los fabricantes estadounidenses están pagando el doble del precio del mercado mundial», dijo Lincicome. «Para los fabricantes intermedios, es simplemente el costo de hacer negocios en Estados Unidos».

 

 

Reportacero

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