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Ofrece US Steel nuevo enfoque de control de contaminación en Clairton Coke Works

13 de febrero de 2024.- Mon Valley contiene la respiración mientras el último acuerdo de US Steel promete un nuevo enfoque.

Después de años de ver que las sanciones tipo “tarjeta perforada” y las estrategias de “pagar para contaminar” rinden poco para la salud pública, las comunidades alrededor de Clairton Coke Works esperan que el pacto contra incendios de 2018 sea diferente.

Antes de mudarse a Clairton, John Perryman llevó una vida estilo Walter Mitty: un sombrerero adolescente en Seattle, luego trabajador portuario itinerante y eventualmente líder sindical, viajando por todas partes, desde Arabia Saudita hasta la Unión Soviética antes de retirarse a Pittsburgh y cofundar un orfanato en Etiopía. Perryman “ha experimentado la escena laboral estadounidense desde abajo hacia arriba”, se lee en un recorte de periódico que guarda, “y puede detectar un farsante a una milla de distancia”.

Luego, un día de 2019, se desplomó mientras subía las escaleras. “Mi médico me dijo que si quiero vivir será mejor que salga de Clairton”, dijo Perryman desde su casa una tarde reciente, rodeado de obras de arte y parafernalia para preparar kombucha.

Ahora, dos baterías atadas a su pecho alimentan una bomba cardíaca mecánica durante 17 horas seguidas antes de que suene una alarma y tiene 15 minutos para cambiarlas.

Poco después de su cirugía, Perryman fue destituido por abogados que representaban a US Steel en una demanda ciudadana por la contaminación del aire de Clairton Coke Works, a la que los lugareños y los defensores del medio ambiente culpan por las alarmantes tasas de cáncer , enfermedades pulmonares y cardíacas de la zona. Esa demanda terminó el 29 de enero con un acuerdo histórico: la multa más grande extraída bajo la Ley de Aire Limpio en la historia del estado.

Perryman no estaba seguro de ver ese día. «Me preguntaba si iba a morir antes de que terminara la declaración», dijo.

Todavía se pregunta cuál será el resultado final del acuerdo propuesto.

A la espera de la aprobación de la EPA, el acuerdo promete aportar 5 millones de dólares a proyectos de salud pública cerca de tres plantas contaminantes de US Steel que bordean el valle de Mon. Fundamentalmente, el dinero se distribuirá de una manera novedosa: todos, excepto $500,000 dólares, fluirán a través del departamento de Desarrollo Económico del Condado de Allegheny y la Fundación Regional Jefferson*, un donante activo en las comunidades alrededor del Hospital Jefferson, el principal centro de salud más cercano a Clairton. Cada uno tomará el 5% del dinero para pagar la administración de los fondos durante cinco años.

La letra pequeña (para qué se podría utilizar exactamente el dinero y cómo se distribuirá a nivel comunitario) ha dado a lugareños como Perryman un optimismo cauteloso, atenuado por años de violaciones de permisos y multas que, según dicen, nunca han llegado a las comunidades afectadas.

El acuerdo surge de un incendio de 2018 que destruyó el sistema de control de contaminación en Clairton y las plantas conectadas de Edgar Thomson e Irvin en Mon Valley. Durante 102 días consecutivos después del incendio, la planta de coque más grande de América del Norte se convirtió en “una máquina apocalíptica sin interruptor de apagado”, según Ashleigh Deemer, subdirectora de PennEnvironment, uno de los dos grupos ambientalistas que demandaron a US Steel por violar sus permisos de contaminación.

La adquisición de la otrora gigante siderúrgica será un duro golpe para la autoestima de muchos habitantes de Pittsburgh. Pero aunque la empresa ha sido un ícono, no siempre ha estado comprometida con la comunidad.

Además de la financiación comunitaria, el acuerdo también contiene otras disposiciones no pecuniarias:

Después de retirar tres baterías de coque en Clairton el año pasado, US Steel tendrá seis meses para cerrar permanentemente la batería número 15, que contiene más de una décima parte de los hornos restantes de la fábrica. Aunque la batería ha estado cerrada desde finales de 2019, en un comunicado anunciando el acuerdo, US Steel dijo que el cierre «puede conducir a reducciones adicionales de emisiones». Un representante de la empresa no respondió a una solicitud de más detalles.

US Steel tendrá que utilizar gas más limpio para calentar coque para cumplir con un límite de permiso más estricto para el sulfuro de hidrógeno, que huele a huevos podridos. “Eso será una reducción inmediata de la contaminación que todos podrán experimentar”, dijo Jay Walker, organizador comunitario del Clean Air Council, una organización sin fines de lucro con sede en Pittsburgh.

Internamente, la compañía también ha reservado 37 millones de dólares para un conjunto de mejoras y actualizaciones de la planta. Eso incluye, sin embargo, 17,5 millones de dólares que ya se han gastado desde el incendio en mejoras y reemplazos. US Steel completará dos mejoras más en el futuro, cuyo costo se estima en $19.5 millones de dólares.

El acuerdo también crea un nuevo marco para penalizar la contaminación ilegal causada por el mismo tipo de falla de la planta, estableciendo multas exactas por día y gravedad. Según el abogado Matthew Donohue, que representa a los residentes, esto frustrará la supuesta estrategia de «pagar para contaminar» de US Steel. La empresa aún podrá apelar las sanciones por otros tipos de violaciones de permisos, lo cual hizo el mismo día que la empresa anunció el acuerdo.

El paquete completo asciende a $42 millones de dólares, incluidos los $17.5 millones de dólares ya gastados, pero US Steel caracteriza sólo $500,000 dólares de ese monto como multa. Los $4.5 millones de dólares restantes de financiación comunitaria “son parte del acuerdo, pero no una multa”, escribió un portavoz de la empresa en respuesta a las preguntas.

Seis meses antes del incendio, el Departamento de Salud del condado de Allegheny impuso la que entonces era la multa individual más grande de su historia, una de las 20 multas desde 2018, por un total de más de $10 millones. US Steel también está luchando actualmente contra una demanda colectiva separada presentada ante el Tribunal de Apelaciones Comunes en nombre de los residentes de 23 municipios por demandantes que dicen que el incendio les robó el derecho a disfrutar de sus propiedades después de que un aviso de salud advirtiera a la gente que permaneciera en el interior. US Steel «tiene la intención de defenderse enérgicamente» de la demanda, según su último informe anual.

La semana después del acuerdo, la EPA también redujo en una cuarta parte los niveles permisibles de la llamada contaminación PM 2.5 (partículas lo suficientemente pequeñas como para cruzar más fácilmente las paredes de los pulmones), lo que efectivamente puso a todo Mon Valley en violación tan pronto como se implementaron las nuevas normas, entrará en vigor. US Steel indicó que estaba revisando las implicaciones y se comprometió a trabajar con la EPA “para garantizar que esta norma equilibre las necesidades ambientales e industriales de la región”.

Las ondulantes chimeneas de Clairton Coke Works se ven a través de las ventanillas de un camión mientras el conductor se refleja en el cristal de arriba. Levanta la mano mientras habla.

Los defensores dijeron que las nuevas regulaciones no harán una diferencia basándose en el historial de US Steel. «Las reglas son buenas y más estrictas, pero si no las van a cumplir entonces realmente no importa», dijo Sinan Dogan, investigador de salud comunitaria de Valley Clean Air Now [VCAN].

“Tienen una tarjeta perforada”, dijo Deemer, después de una conferencia de prensa el 29 de enero en la que se anunció el acuerdo en el juzgado del condado de Allegheny. «Han pagado millones y millones».

En el pasado reciente, el dinero aparentemente dirigido a la comunidad procedente de la tarjeta perforada de sanciones de US Steel se ha administrado desde el Fideicomiso de Beneficios Comunitarios de US Steel, establecido en 2020. El fideicomiso especifica que cualquier pago debe “preverse para mejorar, proteger o reducir la riesgo para la salud pública o el medio ambiente”, pero un análisis del gasto de WESA encontró que una abrumadora mayoría del dinero se otorgó para cubrir gastos de recreación, seguridad pública o infraestructura: desde autos de policía hasta cámaras y mantenimiento de oficinas de funcionarios locales.

Esta vez será diferente, afirmó Donohue. «Hay contratos para ambos fondos según los cuales los destinatarios deben gastar este dinero en proyectos locales que aborden la salud pública o la calidad del aire en el Valle de Mon», dijo en la conferencia de prensa, y agregó que tanto individuos como organizaciones sin fines de lucro podrían postularse. por dinero.

Qiyam Ansari, presidente de Valley Clean Air Now [VCAN], de West Mifflin, señala un mapa que muestra las tasas de cáncer relacionadas con las toxinas del aire el jueves 1 de febrero de 2024 en Clairton. En el gráfico de la izquierda, niveles de asma en todo el Valle de Mon. (Foto de Stephanie Strasburg/PublicSource)

Sin embargo, aunque es administrado por nuevos grupos, el decreto de consentimiento del último acuerdo contiene una redacción similar a la utilizada en la creación del Fideicomiso de Beneficios. Mientras que el fideicomiso de 2020 permite multas monetarias para pagar los programas que “mejoran el bienestar de los residentes”, el nuevo decreto de consentimiento también permite proyectos que apoyen el “bienestar público”, no solo la “salud pública”, una definición suficientemente amplia de bien comunitario. incluir, por ejemplo, los coches de policía.

Los lugareños también criticaron al Benefit Trust por reunirse y asignar fondos en privado, una situación que parece haber cambiado sólo parcialmente con el nuevo acuerdo. Si bien la Fundación Regional Jefferson debe solicitar propuestas externas, el condado puede utilizar el dinero para sus propios proyectos «que apoyen la salud y el bienestar públicos».

Cuando se les preguntó cómo administrarían sus respectivas mitades de la multa, la directora ejecutiva de la Fundación Regional Jefferson, Trisha Gadson, dijo que las organizaciones sin fines de lucro locales, pero no los miembros individuales de la comunidad, podrían presentar su solicitud a través de los canales de otorgamiento de subvenciones establecidos por la fundación.

 

En una declaración enviada por correo electrónico, la portavoz del condado, Abigail Gardner, escribió: «Una vez que se finalice el acuerdo, el departamento de Desarrollo Económico trabajará para crear un proceso que siga las pautas dictadas por el acuerdo», pero se negó a proporcionar detalles sobre lo que podrían considerarse proyectos elegibles.

Cientos de documentos muestran que la planta de craqueo de Shell ha tenido problemas desde el día de su inauguración, y el Departamento de Protección Ambiental de Pensilvania ha tenido dificultades para mantenerse al día.

No es «una olla interminable»

La diferencia entre este acuerdo y sanciones anteriores podría ser crítica para grupos comunitarios locales como VCAN, que compra y distribuye filtros de aire en Clairton.

En una pequeña habitación trasera del centro comunitario local alquilada por VCAN, hay dos tipos de filtros de aire apilados hasta el techo en cajas de cartón. Uno, un cilindro del tamaño de una papelera, para uso doméstico y personal, se vende por $99.99 dólares. El otro, cuadrado y mucho más grande, es para espacios comunitarios o personas con enfermedades que los hacen particularmente vulnerables a la contaminación del aire y cuesta entre $715 y $855 dólares.

Pero VCAN se está quedando sin dinero incluso mientras lucha por decidir quién, en Clairton, califica como vulnerable. «Es muy difícil saberlo aquí porque todo el mundo está muy enfermo», dijo Qiyam Ansari, presidente de VCAN, antes de una reunión de la junta directiva la semana del acuerdo. “O te enfermas y mueres o te enfermas y te vas. Las personas nuevas que vienen también se enferman, por lo que eso aumenta el número de personas que necesitan [filtros de aire]”. La lista de espera actualmente supera los 100.

VCAN nunca ha recibido financiación de US Steel, del condado o del gobierno local, sino que depende de subvenciones de fundaciones que están disminuyendo. «Los financiadores privados no quieren financiar este programa porque la necesidad es muy grande», dijo Ansari. «Lo ven como invertir dinero en un pozo sin fin». Sin más dinero, estima que VCAN podrá seguir distribuyendo filtros durante tres meses más.

Los pagos anteriores de US Steel no ofrecen muchas esperanzas, afirmó Dogan de VCAN, pero no hay muchas otras opciones. En su reunión de la junta directiva, el acuerdo encabezó una lista corta para mantener a VCAN en funcionamiento. «Estamos atrapados en un círculo vicioso de fondos para sobornos», dijo Dogan, «y esperamos salir de él».

Mientras VCAN comienza a presentar solicitudes para la Fundación Regional Jefferson, sus miembros dijeron que el departamento de Desarrollo Económico no había devuelto sus llamadas la semana pasada.

Perryman asistió a la reunión de VCAN con el mismo sombrero kufi tejido que usó en la conferencia de prensa a principios de esa semana. Mucho antes de que existiera VCAN, compró por primera vez un filtro de aire para un vecino con su cheque del Seguro Social, lo que le permitió respirar aire más limpio en el interior mientras decidía si arriesgarse afuera.

«Estoy bastante seguro de que los purificadores de aire que ya distribuimos salvarán algunas vidas», dijo. “Y los que repartamos en el futuro salvarán aún más”.

 

 

Reportacero

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