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Desarrolla Boston Metal tecnología para reducir huella medioambiental del acero

14 de mayo de 2024.- La forma en que los humanos fabrican acero se ha mantenido más o menos igual durante al menos 2.000 años. El mineral de hierro se calienta a temperaturas extremadamente altas para separarlo en sus dos componentes: hierro y oxígeno. El oxígeno se libera y el hierro líquido puro se puede transformar en acero.

Este proceso de calentamiento ha dependido durante mucho tiempo de altos hornos que queman combustibles con alto contenido de carbono, como el carbón, razón por la cual hoy en día la producción de acero representa alrededor del 10% de las emisiones globales de dióxido de carbono. Por cada tonelada de acero fabricada en una acería tradicional, se liberan a la atmósfera  dos toneladas de CO2 .

Boston Metal quiere reducir la huella medioambiental del acero eliminando el carbono de la ecuación. Su tecnología de electrólisis de óxido fundido (MOE) combina mineral de hierro con un electrolito de óxido líquido y utiliza electricidad (no carbón) para calentar todos esos ingredientes a aproximadamente 1,600 grados Celsius para producir hierro líquido puro.

El proceso de un solo paso es mucho más simple que la fundición típica y no produce ningún subproducto de carbono. Cuando la electricidad proviene de fuentes renovables, no hay ninguna emisión de carbono. Esta tecnología es la ganadora del premio World Changing Ideas de Fast Company en la categoría de clima.

“El acero es el gran premio”, afirma Adam Rauwerdink, vicepresidente senior de desarrollo empresarial de Boston Metal. De hecho, se espera que la demanda de acero aumente un 30% para 2050 , por lo que ha comenzado la carrera para encontrar formas de ayudar a que la industria se vuelva ecológica.

“Ya existen hornos eléctricos de acero, pero requieren mineral de hierro de muy alta calidad y con pocas impurezas. Este mineral de primera calidad escasea, lo cual es una de las razones por las que el acero aún no se ha descarbonizado: sólo el alto horno puede manejar los minerales más abundantes y de menor ley. Pero MOE puede trabajar con cualquier grado de mineral, lo que significa que «estamos desarrollando una solución que podría reemplazar completamente al alto horno», dice Rauwerdink.

Hasta ahora, la compañía ha validado el MOE para el acero a escala semiindustrial y pretende tener su primera planta de demostración en funcionamiento en Boston para 2026. Mientras tanto, se centra en diversificar su flujo de caja utilizando el MOE para otras cosas. —es decir, convertir desechos mineros en metales de alto valor en una instalación subsidiaria de Brasil. Se esperan los primeros ingresos de ese proyecto este año y se destinarán a apoyar el proyecto piloto de acero ecológico.

Boston Metal recaudó recientemente 282 millones de dólares en una ronda de financiación Serie C, con inversores como la Corporación Financiera Internacional del Banco Mundial, Breakthrough Energy Ventures y el Fondo de Innovación Climática de Microsoft. A finales del año pasado, el Departamento de Energía otorgó a la empresa una subvención de 50 millones de dólares para construir una fábrica en Virginia Occidental para la producción en tierra de materiales críticos, incluido el cromo metálico, creando 200 puestos de trabajo locales.

«Hay una historia de metales muy fuerte en el norte de Virginia Occidental, pero han estado en declive en las últimas décadas», Rauwerdink. «Están perdiendo empleos en la industria del acero, por lo que es importante recuperar empleos en esa región».

 

 

 

Reportacero

 

 

 

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